LO QUE LOS CIENTÍFICOS DE LA INDIA ANTIGUA LEGARON A LA HUMANIDAD

Imagen Dennis Hayes IV
A lo largo de la historia, India ha dejado su huella en la humanidad de incontables maneras, con valiosas aportaciones a ramas tan diversas de la ciencia como las matemáticas, la astronomía o la medicina. 

Uno de los mayores logros de la civilización india es la notación posicional del número cero tal y como lo conocemos ahora, para determinar decenas, centenas ... etc. La palabra cero proviene de la traducción de su nombre en sánscrito shunya (vacío). 

Los primeros matemáticos indios en teorizar sobre este número fueron Brahmagupta (siglo VI) y sobre todo, el conocido sabio Aryabhata (siglo V). Éste último, además, formuló las reglas de extracción de raíces cuadradas y cúbicas, trabajó en la resolución de problemas y ecuaciones y estudió la aproximación del número π al 3.1416. Desarrolló la creación de la técnica del algoritmo, empleado en la informática actual.

Aryabhata fue también un destacado astrónomo. Sostuvo que la Tierra se mueve alrededor de su eje y explicó correctamente los eclipses solares y lunares. La aportación de Aryabhata a las ciencias es tan importante que se le puso su nombre al primer satélite artificial de la India y a un cráter de la luna. 

En siglos posteriores el astrónomo y geógrafo de origen persa Abu Ja'far Mujammad ibn Musa (Al-Juarismi), en su obra titulada 'Tratado de la adición y la sustracción mediante el cálculo de los indios' explica el principio de numeración posicional decimal, señalando el origen indio de las cifras. 

India también hizo importantes avances en la química y la metalurgia. En el siglo IV, el filósofo Kanada teorizó en su sutras Vaisheshika sobre la existencia de los gases y los átomos indivisibles de la materia, casi al mismo tiempo que su homólogo Demócrito en Grecia. En palabras del indólogo australiano Al Basham, las teorías indias "eran brillantes explicaciones imaginativas de la estructura física del mundo, y en gran medida, de acuerdo con los descubrimientos de la física moderna." 

Los indios antiguos estaban bien versados en el conocimiento de los minerales y los metales y eran capaces de producir tintes y colorantes (vegetales y minerales) así como vidrios y gemas artificiales. Las esencias aromáticas y perfumes, al igual que las medicinas y los venenos, no tenían secretos para ellos. Conocían muy bien las piedras preciosas. Sirva como ejemplo que durante muchos siglos y hasta hace apenas cien años, India ha sido el único proveedor de diamantes del mundo. 

Numerosos libros históricos indios como Rigveda, el Yajurveda o el Atharva Veda ya hablaban sobre los tipos de metales y las aleaciones posibles, además de asuntos relacionados como la inspección de minas o la falsificación de monedas. El primer acero de crisol fue el de wootz y se desarrolló en India sobre el 300 aC. 

En el campo de la medicina, el conocimiento de la anatomía y la fisiología humana eran bastante alto en la antigüedad: los médicos indios explicaban y situaban correctamente muchos órganos internos y distinguían ocho ramas de la medicina, de forma parecida a como hacemos ahora con las especialidades médicas. Era notable su instrucción en prácticas operatorias y en material quirúrgico para dolencias tan diversas como cataratas, cálculos en el riñón o rinoplastia. 

La cirugía plástica (reconstructiva) ya se practicaba en el país en el 800 antes de Cristo. Los trabajos escritos de los famosos médicos Sushruta y Charak fueron traducidos del sánscrito al árabe y en esa lengua viajaron hasta Europa siglos después, gracias al intercambio cultural resultante de las guerras, el comercio y los viajes. Es sabido que el renombrado cirujano plástico italiano del siglo XVI Gaspare Tagliacozzi conocía las técnicas quirúrgicas de Sushruta.

El uso de hierbas medicinales estableció después las bases del Ayurveda (literalmente "la ciencia de la longevidad"), un compendio de terapias que han variado y evolucionado a lo largo de más de dos milenios y que goza de gran popularidad hoy en día.

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