EL PRIMER AUTORRETRATO DE INDIA Y OTRAS CURIOSIDADES DEL REY DE TRIPURA


Esta imagen de 1880 ha pasado a la historia como el primer autorretrato conocido en India. En ella vemos al rey de Tripura, el maharaja Bir Chandra Manikya, abrazando a su esposa Monmohini, mientras sostiene en la otra mano una palanca que activa la cámara. Llama la atención la muestra de afecto entre la pareja, algo inusual en la costumbre de la época. 

Tripura es un pequeño estado al noreste de India, un destino popular entre los turistas amantes de la naturaleza por sus santuarios de vida silvestre. Es frontera con Bangladesh y vive principalmente de la agricultura, favorecida por su clima húmedo y cálido.

Uno de los reyes más respetados del estado fue el maharaja Bir Chandra, que gobernó de 1862 a 1896. Está considerado como el arquitecto de la moderna ciudad de Agartala y el creador de la 'Academia Umakanta' en 1890, la primera escuela occidental en Tripura. Introdujo las prácticas administrativas contemporáneas en el reino y estableció el bengalí como idioma oficial. 

El rey era un amante de las artes y las letras y un fotógrafo entusiasta. Adquirió las dos primeras cámaras que llegaron al subcontinente y siempre estaba al tanto de las nuevas técnicas para retratar. Fue de los primeros reyes de India en organizar una exposición fotográfica anual en su palacio y probablemente el primero en tener su propio club fotográfico "The Camera Club of the Palace of Agartala".

Su tercera esposa Monmohini, era la sobrina de su primera consorte y solo tenía 13 años cuando se casó con el rey. Bir Chandra le tenía mucho afecto y bajo su tutela se convirtió en la primera mujer india conocida en destacar en la fotografía, la afición que ambos compartían. Ella aprendió a tomar imágenes, procesarlas e imprimirlas en el cuarto oscuro que el rey había mandado construir en palacio. 

Ademas de ser pionero en la fotografía en India, Bir Chandra también fue un mecenas de las letras. Fue la primera persona en reconocer la genialidad de Rabindranath Tagore y cuando muchos criticaron la obra del poeta en sus comienzos, él lo apoyó economicamente de forma regular, confiado en su talento. 

Tras su muerte en 1896, el legado del rey quedó presente en la herencia cultural de Tripura y su trabajo tuvo continuidad en sus hijos. Ellos heredaron su pasíon por la fotografía y continuaron respaldando a Rabindranath Tagore durante años. 

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